天然氣船的儲存槽爲什麽是圓的?

在各種貨船之中,建造費用最高的是運輸液化天然氣的LNG油輪,一艘必須耗資70~100億新臺幣。運輸對象的天然氣跟石油一樣來自於地底,用來當作火力發電廠的燃料或家庭的都市瓦斯來使用。天然氣的特徵之一,是跟煤炭、石油相比對環境造成的負擔較小,可是氣體所佔的空間非常龐大,因此會冷卻到零下162℃,以體積600分之1的液態來裝到儲藏槽内。

在一開始,幾乎所有的LNG油輪都採用球型儲存槽,將複數的球體排放在甲板上。這種設計稱爲「Moss型」(獨立燃料槽方式)。現在世界上依然有3分之1的LNG船屬於MOSS型,由日本三菱重工、川崎重工持續建造。船身上方的球體構造,其實是儲存槽的外側遮罩,内部是用厚實的鋁合金所製造的隔熱槽,並由支架固定。支架會採用高隔熱性的材料,也就是像保溫瓶一般,讓鋁合金的儲存槽從船身浮起。在這個隔熱性優良的儲存槽中,會用負162℃的超低溫來存放液態天然氣,避免運送途中溫度上升,回到氣體的狀態。

一開始之所以使用球型儲存槽,是因爲處於超低溫時儲存槽本身會產生收縮的現象,球體的收縮性均衡,並且構造簡單。可是用球體收納在船身内部,會出現浪費的空間,因此研發出擁有四角型儲存槽的Membrance型LNG船,採用讓平面儲存槽的内壁也能承受收縮現象的技術。