如何制定出發點與目的地的最短航線?

在地球這個球體上以最短距離連接兩個港口的航線,成爲大圓航路(Great Circle Route)。只要在地球儀上用線將兩點連在一起,馬上就能找出大圓航路。實際嘗試之後會發現,這跟在地圖上用線將兩點連接起來會有很大的不同。這是因爲一般平面地圖是用麥卡托投影法來製作,掀開地圖看看日本與美國之間的太平洋,會發現東京跟舊金山的緯度幾乎相同,夏威夷位在兩者中間附近偏南。如果只看地圖的話,從東京前往舊金山最短的路線,是一直線往東前進,可是實際上卻是,從東京通過北海外海,經過白令海、阿拉斯加外海,順著美國西岸往下抵達舊金山才是最短航線。幾乎所有船隻都會想用這最短距離的「大圓航路」來航行,但現實並沒有這麽單純。

海上會有成爲海流的海水運動存在,尤其是受到低氣壓影響時,會形成非常險惡的環境。因此船隻實際選擇的路線,會受到海流跟海上氣壓很大的影響。如果逆著海流前進,航行速度理所當然的會降低。而若是順著海流前進,則可以大幅縮短時間。海流的寬度約200公里,流動速度為秒速1.5~2公尺,也就是3~4節(約5.55~7.4km/h)。海流就好比是海洋上的河川,順著海流航行可以大幅降低航運所需的能源。海流的位置會產生變化,因此必須時時掌握海流正確的走向,航行在流動速度最佳的位置上。