「外燃機」是什麽樣的引擎?

與内燃機相反的,是稱爲外燃機的引擎。外燃機會在引擎外部燃燒燃料,以熱能製造蒸汽或瓦斯等高壓的流體,並以流體的動能在引擎内部執行功。往返式蒸汽發動機、蒸汽渦輪發動機、核能發動機都是屬於這種類型。世界第一艘蒸汽船所採用的動力,就是將鍋爐的蒸汽導引至汽缸内,讓活塞上下運動的往返式蒸汽發動機。活塞的上下運動會透過曲軸來變換成旋轉運動,轉動船身外側水車一般的輪子,讓船前進。

蒸汽渦輪發動機在後來也成爲船舶的引擎。燃燒的燃料讓鍋爐產生高速的蒸汽流,送到轉軸上的扇葉,以扇葉得到的升力讓轉軸轉動。這種方式雖然可以得到高功率的馬力,但轉速過快,若是用來當作船的推力,大多得加裝減速機來降低轉數。過去鍋爐所使用的燃料為煤炭,現在則大多使用瓦斯或油。

核能動力的船隻,會用核能來將鍋爐内的水轉換成蒸汽,以此驅動渦輪發動機。只要使用少量的核能燃料就能長期運作,也不會排放二氧化碳等造成公害的氣體,甚至不需要氧來燃燒,可是設備本身成本相當的高,安全對策與維修方面也需要高額投資,除了潛艇與航空母艦等軍用船隻之外,幾乎沒有被使用。隨著今後原油價格高漲以及全球暖化越來越嚴重,使用核能發動的商船或許會復甦也説不定。